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CUIDADO, TU IMAGINACIÓN DEJA HUELLAS DIGITALES

Bruno Latour, Sciences-Po, París
6 de abril de 2007. Una pieza para el Suplemento Literario del Times Higher.

Resumen

El mundo digital es otra versión del material el cual tiene el extraño efecto de volver las conexiones más fáciles de rastrear que en el anterior mundo predigital.

«¿Quién sabría amar sin haber leído novelas?» Este dicho parece adquirir un nuevo significado con la multiplicación de los mundos virtuales, aunque el adjetivo «virtual» pueda ser muy engañoso. Sería muy extraño decir, cuando pensamos en el joven héroe de En busca del tiempo perdido de Marcel Proust, que pasa días enteros completamente absorto en los paisajes ficticios pintados por sus novelistas favoritos, que residía en un mundo «real», mientras que un joven de hoy que compra equipos bastante caros para jugar con amigos en el otro lado del planeta a través de conexiones inalámbricas y satelitales, se dice que vive en un paisaje «virtual».

Sería mucho más razonable argumentar que fue el narrador de Proust quien vivió sus aventuras «virtualmente», mientras que sus homólogos del siglo XXI tienen que integrar su imaginación en tanta parafernalia de hardware y software que ellos claramente terminan en una red más real, más conectada, un mundo más técnico. O, más bien, podríamos estar de acuerdo en decir que la capacidad de los niños pequeños para absorber sigue siendo la misma, pero que la tecnología del libro impreso ha sido parcialmente reemplazada por una industria del entretenimiento mucho más compleja y concentrada.

La imaginación ya no es tan barata como lo fue en el pasado. El menor movimiento en el paisaje virtual debe pagarse en líneas de código. Si quiere que su avatar use un nuevo casco dorado o salte en el aire, bandas de ingenieros de software mal pagos en algún lugar de Bangalore tienen que levantarse de la cama para trabajar en sus demandas. Las fantasías de nuestros cerebros han cambiado tan poco de lo real a lo virtual que decenas de miles de niños en China se ganan la vida haciendo que los avatares se gradúen a niveles más altos en varios juegos digitales antes de revenderlos por un buen premio para los niños en Estados Unidos. a quienes les gusta jugar esos juegos pero no tienen tiempo ni paciencia para ganar suficientes «puntos» para sus alias. Cuando Segolène Royal, la candidata presidencial francesa, compró una propiedad de bienes raíces en Second Life para iniciar una sede de campaña allí, ella la pagó en efectivo.

Si es bastante inútil tratar de decidir si estamos listos para cargar nuestro ser anterior en estos mundos virtuales o no, es más gratificante notar otra diferencia mucho más interesante entre las dos industrias y las tecnologías de la imaginación. Aparte del número de copias vendidas y el número y la duración de las revisiones publicadas, un libro en el pasado dejó pocos rastros. Una vez en manos de sus dueños, lo que les sucedió a los personajes siguió siendo un asunto privado. Si los lectores intercambiaban impresiones e historias sobre ellos, nadie más lo sabía.

La situación es completamente diferente con la digitalización de la industria del entretenimiento: los personajes dejan una variedad de datos. En otras palabras, la escala para dibujar no es una que va de lo virtual a lo real, sino una escala de trazabilidad creciente. La sorprendente innovación es que cada clic de cada movimiento de cada avatar en cada juego puede reunirse en un banco de datos y enviarse a una operación de minería de datos de segundo grado.

Trazabilidad alimentaria

Estoy seguro de que esta acumulación de rastros tiene enormes efectos para la industria del entretenimiento, para los especialistas en marketing, publicidad, inteligencia, policía, etc., pero vale la pena señalar otra consecuencia. Las fuerzas precisas que moldean nuestras subjetividades y los personajes precisos que dan forma a nuestra imaginación están abiertas a preguntas de las ciencias sociales. Es como si el funcionamiento interno de los mundos privados se hubiera abierto debido a que sus entradas y salidas se han vuelto completamente rastreables.

Antes de la digitalización, los psicólogos sociales usaban palabras muy vagas como «rumores», «influencias», «novedades», «modas» o incluso «contextos» para describir la compleja ecología de nuestras mentes. Pero hoy simplemente sucede que se puede seguir a un personaje de un juego a través de los números de IP de las computadoras en las que se hace clic o de la corriente de noticias en las que se comentan, desde los diseñadores que los atraen a los Blogs donde se intercambian sus aventuras.

La antigua división entre lo social, por un lado, y lo psicológico, por otro, fue en gran medida un artefacto de una asimetría entre la trazabilidad de varios tipos de portadores: lo que el narrador de Proust estaba haciendo con sus héroes, nadie podía decir, así que se consideraba que era privado y se dejaba en manos de la psicología; lo que Proust obtuvo de su libro era calculable y, por lo tanto, se convirtió en parte de la esfera social o económica. Pero hoy el banco de datos de Amazon.com tiene acceso simultáneo a mis preferencias más sutiles, así como a mi tarjeta Visa. Tan pronto como compro en la web, borro la diferencia entre lo social, lo económico y lo psicológico, precisamente por la variedad de rastros que dejo atrás.

Docenas de herramientas y rastreadores ahora pueden absorber esta gran cantidad de datos y representarlos nuevamente a través de mapas de varias formas y colores, de modo que un «rumor» o una «moda» se describa casi con la misma precisión que una «noticia», «información», o incluso un “hecho científico”. No es por accidente que los fundadores de Google tengan una referencia en su patente original, y es un capítulo de Robert K. Merton, el sociólogo estadounidense, sobre los modelos de citas en la ciencia.

Owen Gingerich, el gran historiador de la astronomía, pasó toda su vida recuperando todas las anotaciones de todas las copias de la primera edición de Copérnico. Por lo tanto, podría dar un significado preciso a la noción bastante vacía de «revolución copernicana» y podría mostrar qué partes del libro todos habían leído y malinterpretado. Hoy en día, cualquier científico puede hacer lo mismo con cada parte de cada artículo que haya publicado, siempre que la biblioteca local haya comprado un buen paquete de bancos de datos digitales. Pero lo que es más extraordinario es que cualquier periodista puede hacerlo también para el último video de Madonna o el más sucio rumor sobre los asuntos amorosos del Príncipe Harry.

En otras palabras, la distinción anterior entre la circulación de los hechos y la difusión de opiniones se ha borrado de tal manera que ambos se gradúan hacia el mismo tipo de visibilidad —lo que no es una pequeña ventaja si deseamos desenredar la mezcla de hechos y opiniones que se ha convertido en nuestra dieta habitual de información. Las subjetividades solían ser el santuario interior donde las ciencias sociales tenían que detenerse y desmontarse para cambiar a otros vehículos menos confiables. Ahora es posible seguir cómo los personajes de un «reality show» o los finalistas de Star Academy han modificado las formas y los medios con los que sus espectadores hablan y piensan sobre el mundo en el que lo social se ha convertido, por así decirlo, permanente con lo psicológico.

Cambalache

Los niños franceses arrestados por la policía y llevados ante un juez levantan la mano con una «¡Objeción, Señoría!» que no tiene ningún significado en el sistema legal francés, pero está omnipresente en las series de televisión estadounidenses. Las consecuencias para las ciencias sociales serán enormes: éstas finalmente podrán tener acceso a masas de datos del mismo orden de magnitud que las de sus hermanas mayores, las ciencias naturales. Pero mi opinión es que lo «social» probablemente se haya vuelto tan obsoleto como «natural»: lo que es común a ambos es una especie de nueva epidemiología que fue anticipada, hace un siglo, por el sociólogo Gabriel Tarde y que ahora, por fin, tiene los medios empíricos de su ambición científica.

Bruno Latour es profesor de sociología en el Institut d’Etudes Politiques (Sciences-Po) en París.